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mercredi, juillet 6, 2022

Quand les plantes résisteront aux maladies, au froid et au réchauffement climatique

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New Breeding Techniques, ou NBT. Depuis plusieurs mois, ce sigle déchire l’agriculture européenne. D’un côté, ceux qui voient dans ces nouvelles techniques de manipulation génétique une solution pour adapter les cultures au réchauffement climatique. De l’autre, de farouches opposants, qui assimilent les plantes qui en sont issues à des ersatz d’OGM, classification à laquelle elles appartiennent pour le moment sur le Vieux Continent. Une erreur pour Yves Ribeill. Président du conseil d’administration de l’entreprise américaine Calyxt, ce spécialiste reconnu qui a fait ses armes chez Rhône-Poulenc juge que ces biotechnologies peuvent révolutionner l’alimentation. 

Calyxt se présente comme une entreprise de technologie végétale capable de fournir des solutions aux problèmes environnementaux et climatiques auxquels sont de plus en plus confrontées les cultures aujourd’hui. Pouvez-vous en dire plus ?  

Yves Ribeill Calyxt est un spin-off du groupe français Cellectis, qui développe une technologie d’édition du génome dénommée TALEN [transcription activator-like effector nuclease] dont les applications peuvent servir notamment au traitement du cancer. Il y a quelques années, à l’université du Minnesota, le chercheur Dan Voytas avait compris que cette même technologie d’édition du génome pouvait aussi servir à créer de nouvelles plantes en « éditant » leur ADN. C’est ce que nous développons chez Calyxt, en ciblant précisément le métabolisme des plantes pour agir par exemple sur leurs mécanismes de reproduction et de croissance, ou bien sur la production par les plantes de molécules naturelles utilisées contre les bactéries, les champignons et autres maladies, y compris le cancer. Calyxt développe des nouvelles semences, de manière durable, qu’elle vend aussi bien aux fermiers qu’aux industries agroalimentaire, cosmétique ou pharmaceutique. 

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Pouvez-vous donner des exemples ?  

Nous avons développé de l’avoine qui peut être cultivée aux Etats-Unis pendant l’hiver. Cela permet au fermier d’avoir une meilleure utilisation des sols disponibles en plantant du soja et du maïs au printemps et de l’avoine durant l’hiver. Nous travaillons également sur le chanvre. C’est une plante fantastique, qui pousse sans pesticide, et peut détoxifier les sols contaminés aux métaux lourds. Mais elle est aujourd’hui très difficilement cultivable, c’est une herbe folle. Avec l’édition du génome, on est capable d’améliorer et de contrôler le chanvre afin de rendre possible les multiples utilisations de cette plante, allant des fibres à de nouveaux matériaux en passant par de nouvelles huiles et protéines. Un autre exemple, c’est notre nouvelle variété de soja contenant beaucoup d’acides gras saturés et capable de remplacer l’huile de palme, dont les conséquences sur la déforestation sont majeures. 

 

En quoi les NBT sont-elles susceptibles de bousculer l’industrie agroalimentaire ? 

La révolution de l’alimentation va suivre celle de la pharmaceutique. L’édition du génome peut permettre de rendre des plantes plus résistantes à la chaleur, à l’hiver, au manque d’eau, autant de solutions pour nos fermiers, confrontés au changement climatique de notre planète. On peut aussi fabriquer de nouveaux produits, de nouvelles protéines à destination de l’industrie agroalimentaire. L’idée, c’est aussi d’en finir avec certaines cultures intensives. C’est le cas pour la production de viande, qui demande beaucoup de sols (plus de 40 à 45 % des terres aujourd’hui aux Etats-Unis) et génère des gaz à effet de serre. Pour pallier ces problèmes, les biotechnologies ont commencé cette révolution en remplaçant les protéines animales par des protéines végétales.  

Prenez l’exemple d’Impossible Foods [NDLR : une des deux entreprises de steaks végétaux les plus en vue]. Le hamburger végétarien n’est pas nouveau : son premier lancement commercial aux Etats-Unis date des années 1980. Il est généralement à base de protéines de soja. L’innovation d’Impossible Foods, c’est d’avoir créé un steak végétarien « saignant » en remplaçant l’hème animal (l’hème est une molécule qui fait partie de l’hémoglobine et qui apporte son goût particulier à la viande) par un hème issu de plantes. Grâce aux récents progrès de la science du génome, Impossible Foods a transposé le gène de l’hème du soja dans une levure pour le produire à grande échelle dans des fermenteurs. On conserve ainsi le goût de viande, mais sans exploitation intensive des sols. 

Ces nouvelles plantes seront-elles prêtes rapidement, et à une échelle suffisante pour avoir un vrai impact sur l’alimentation mondiale ? 

Pendant ces cinq dernières années, nous étions en phase de recherche ; nous sommes déjà aujourd’hui dans la phase d’industrialisation. Le vrai frein pour le développement de ces nouvelles technologies est social et réglementaire. Les NBT ne sont pas approuvées de la même façon en Europe qu’aux Etats-Unis. C’est un vrai problème, car ça bride l’afflux des capitaux nécessaires à l’accélération des recherches en Europe, où nous sommes en retard.  

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Les technologies de l’édition du génome telles que CRISPR ou TALEN permettent de modifier l’ADN des plantes de façon très précise, ce qui n’était pas le cas auparavant. Ces mêmes technologies sont déjà utilisées pour modifier les cellules humaines afin de guérir des maladies dévastatrices telles que le cancer. Il est étrange qu’on ne puisse pas le faire de la même façon pour les plantes afin de répondre aux challenges climatiques et environnementaux de notre planète. C’est une question vitale si nous voulons continuer à nourrir notre futur. 

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