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mercredi, juillet 6, 2022

Après Mars et la Lune, tous à l’assaut de Vénus

Elles sont des soeurs jumelles nées, non pas sous le signe des Gémeaux, mais celui du Soleil. La Terre et Vénus se ressemblaient tellement : masse, taille, densité et orbite similaires. Aujourd’hui, pourtant, elles ont connu des destins radicalement opposés. La planète bleue offre des conditions clémentes à la vie lorsque « l’étoile du Berger » est un enfer : aride (absence d’eau), températures dantesques (environ 460 °C.), oppressante (la pression atmosphérique est 93 fois supérieure à la nôtre), pluvieuse (de l’acide sulfurique). Sans oublier sa rotation rétrograde (« à l’envers » par rapport à notre planète) à une vitesse d’escargot : une journée vénusienne équivaut à… 243 jours chez nous. Bonjour tristesse, bonjour l’ennui ! 

Comment expliquer, alors, que ces deux soeurs ont eu des destins radicalement opposés alors que de nombreux scientifiques croient que Vénus a pu abriter à sa surface des océans d’eau liquide et donc, peut-être, des formes de vie ? Longtemps délaissée, la deuxième planète du système solaire (en distance par rapport à son étoile) sera la star du début de la décennie 2030. Coup sur coup, l’Agence spatiale américaine (Nasa) a annoncé l’envoi de deux missions, Davinci+ (Deep Atmosphere Venus Investigation Noble gases Chemistry and Imaging) et Veritas (Venus, Radio Science Insar Topography and Spectrocopie), dans le cadre de son programme Discovery et pour des montants d’environ 600 millions de dollars chacune.  

« Incroyable conjonction »

Lancées en 2028 et 2030, elles commenceront leur travail scientifique après 2030. L’agence spatiale européenne (ESA) vient de faire de même avec la validation de la mission EnVision (610 millions d’euros) qui, elle, devrait être opérationnelle en 2035. « C’est une incroyable conjonction organisée par les deux agences spatiales après trente ans de disette », s’enthousiasme Thomas Widemann, chercheur à l’Observatoire de Paris-PSL et maître de conférences à l’université Versailles Saint-Quentin. Pour l’astrophysicien, « Programme Manager » de la mission EnVsion et qui fait partie aussi de l’équipe Veritas, il n’y a pas de doublon : « Elles ont toutes pour objectif de connaître enfin le passé de Vénus. » 

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De prime abord, cette dernière possède une surface bien plus jeune que celle de la Terre (500 millions d’années contre 3 à 4 milliards d’années). Pour autant, elle ne porte aucune trace d’activité géologique récente alors que les scientifiques pensent que celle-ci existe. « C’est une affaire de résolution. Nos dernières images du sol remontent aux sondes Viking des années 1970 et Magellan, il y a trente ans, qui permettent de le voir trouble, un peu comme le fond d’une piscine », explique Thomas Widemann. Avec les sondes Veritas et EnVision, les scientifiques disposeront enfin d’une vision plus précise. La première effectuera une cartographie exhaustive de l’ensemble de Vénus avec une résolution de 15 à 30 mètres (4 fois supérieure aux images de la sonde Magellan). La deuxième se focalisera sur près de 30 % de la surface pour s’intéresser aux régions les plus tourmentées d’un point de vue géologique (montagne, rift, etc.) mais avec une meilleure précision – 10 mètres ! S’ils croient à une tectonique active, les astrophysiciens espèrent mieux caractériser les flux de chaleur à la surface et, pourquoi pas, observer l’éruption d’un volcan ou apercevoir des zones de subduction. La troisième sonde, Davinci+ se concentrera sur l’atmosphère. Grâce à un spectromètre de masse elle analysera sa composition en matière de gaz qui permettront de mieux connaître l’histoire de l’eau et de savoir s’il s’agit d’une atmosphère primitive. « Nous ferons des découvertes que nous n’imaginions même pas », pronostique Thomas Widemann. Rendez-vous après 2030.  

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